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En la Puna, un ecosistema único en el mundo

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|Se trata de estromatolitos:microbios y bacterias como los que habitaban la tierra hace 1500 millones de años.La investigadora María Eugenia Farías bucea en un ojo de agua a 3600 metros.Allí,en la Puna salteña,se llevó a cabo toda la investigación.Para cualquier persona pueden ser formaciones salinas,a la orilla de increíbles lagunas turquezas en medio de la Puna salteña,a 4000 metros de altura.Para los científicos de Tucumán que los descubrieron,son fósiles vivientes en un ecosistema único:microbios y bacterias que forman rocas orgánicas,como las que ponlaban la tierra hace 3500 millones de años.El Laboratorio de Investigaciones Microbiológicas de Lagunas Andinas (LIMLA) del CCT Tucumán-PROIMI,que depende del Conicet,inició su tarea hace 6 años,para estudiar los microorganismos en ecosistemas extremos de la Puna:lagunas,humedales y salares.Son bacterias,por ejemplo,que soportan una altísima radiación ultravioleta;que se desarrollan en ambientes de gran salinidad,que viven en medio del arcénico.Muchas de esas condiciones se daban hace 3500 millones de años en el planeta.Como las lagunas y los ojos de mar de la Puna conservan características similares,el equipo de la doctora María Eugenia Farías,directora del LIMLA,comenzó ha "rastrillarlos" en busca de ecosistemas arcaicos.Los encontró en la laguna Socompa,a 4000 metros sobre el nivel del mar,y en los 6 ojos de mar cercanos al pueblito de Tolar Grande,a unos 3600 metros,ambos en Salta.Son estromatolitos,agrupaciones de microorganismos con algas,vinculadas a formaciones calcáreas,que permitieron cambiar la atmósfera de la tierra."Las algas se encargan de producir fotosíntesis,y las otras bacterias reciclan los nutrientes minerales-explicó Farías-.Como la vida,al inicio del planeta,era muy difícil,porque no había oxígeno ni capa de ozóno,estos tipos diferentes de bacterias formaron colonias,comenzaron ha captar el dióxido de carbono y ha transformarlo en oxígeno.Al haber oxígeno se formó la capa de ozóno y la vida se tornó aeróbica.A partir de eso empezó ha evolucionar y a diversificarse la vida".A medida que la tierra se volvió más estable,los estromatolitos fueron desapareciendo."Todos son fósiles:forman montañas,por todos lados-los hay en el Valle de la Luna-;son como piedras con capas",describe la bióloga.En muy pocos lugares del mundo existen estromatolitos vivos,por lo general en ambientes marinos o salados:Yellowstone (EE.UU.),Australia,Méjico,Chile (salar de LLamara,cerca de Iquique).Esta es la primera bez que se encuentran estromatolitos vivos en la altura."Se dieron condiciones muy parecidas a la tierra primitiva como para que vuelvan ha aparecer:bajo aporte de nutrientes,ambiente desértico,mucha sal,alta radiación ultravioleta,y la presencia de carbonato de calcio,para que se formen las piedras",precisó Farías.Este descubrimiento abre una puerta al estudio de la vida en otros planetas"Si se piensa que en Marte hubo algún tipo de vida,el lugar más parecido en la tierra es el desierto de Atacama y la Puna",observó la científica.:De hecho,el Departamento de Astrobiología de la Nasa ha invitado al Limla ha trabajar en conjunto.Si bien los integrantes del equipo han hecho varias publicaciones,esta vez los primeros en enterarse fueron los 140 habitantes de Tolar Grande.Antes de la expedición de Febrero,Farías se lo comunicó al intendente y al casique,y realizaron la correspondiente ofrenda a la Pachamama.Tras el hallazgo,los científicos se lo comunicaron al pueblo y,de inmediato,a las autoridades salteñas,para pedirles que protejan estos ecosistemas.Seis horas de viaje hay hasta Tolar Grande y tres más hasta Socompa,en medio de paisajes magníficos.Farías aspira a que el hecho de conocer que allí existen ecosistemas primitivos le da un valor agregado al potencial turístico,ha ser aprovechado por los lugareños,quienes deberían ser formados como guías.Esas magníficas lagunas tienen otro atractivo:la bióloga nunca imaginó que su bautismo de buceo en el Arrecife de Coral,siendo turista,le serviría para sumergirse-trabajosamente a causa de la sal-en un ojo d mar a 3600 metros de altura.

(De Clarín.).

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